Margaret Hamilton

Margaret Hamilton

”Our astronauts didn’t have much time, but thankfully they had Margaret Hamilton.”

 – Barack Obama –

Monille on varmasti tuttu mustavalkoinen kuva, jossa silmälasipäinen nainen seisoo itseään korkeamman mappipinon vieressä. Tämä kuuluisa kuva Margaret Hamiltonista otettiin vuonna 1969 Apollo -ohjelman aikana. Kuvassa olevat kansiot pitävät sisällään Hamiltonin tiimin kirjoittaman koodin, joka loppujen lopuksi vei ihmisen Kuuhun. Hamiltonia pidetään ensimmäisenä henkilönä, joka on käyttänyt termiä ”ohjelmistoinsinööri” (eng. software engineer).

Margaret Heafild Hamilton syntyi 17.9.1936 Paolissa Indianan osavaltiossa. Hamilton opiskeli Michiganin yliopistossa matematiikkaa, josta hän siirtyi Earlham Collegeen jatkamaan matematiikan opintoja sekä filosofiaa ja valmistui vuonna 1958. Opiskellessaan Earlhamissa Hamilton tapasi ensimmäisen aviomiehensä James Cox Hamiltonin ja he menivät naimisiin kesällä 1958. Vuotta myöhemmin syntyi heidän tyttärensä Lauren.

Valmistumisensa jälkeen Hamilton opetti lyhyen aikaa matematiikkaa ja ranskaa lukiossa, jonka jälkeen he muuttivat Bostoniin, jossa Hamiltonin aviomies James jatkoi opintojaan. Hamiltonin oli myös tarkoitus jatkaa matematiikan opintoja Bostonissa, mutta kesällä 1959 hän aloittikin työt MIT:ssa meteorologian laitoksella Edward Norton Lorenzin alaisuudessa. Hamilton kehitti ohjelmiston, joka ennusti säätä sekä ohjelmistot LGP-30 ja PDP-1 -tietokoneisiin. Kesällä 1961 Hamilton siirtyi SAGE -projektiin, jossa hän kehitti ohjelmistot Yhdysvaltojen ilmavoimille tulleeseen tietokoneeseen, joka havaitsi vihollisten lentokoneita, sekä ohjelman satelliittien paikannukseen. Hamiltonin saavutukset tässä projektissa avasivat hänelle tien NASAan.

Margaret Hamilton on tunnettu erityisesti työstään Apollo -ohjelman parissa. Hamilton johti tiimiä, joka kehitti ohjelmistot Apolloon sekä Skylabiin. 1960 -luvulla ohjelmistojen (software) merkitystä ei pidetty niin tähdellisenä kuin itse laitteiston (hardware). Projektin edetessä kuitenkin kävi ilmi, että juuri ohjelmistolla oli suurempi merkitys astronauttien turvallisuuden kannalta. Ohjelmiston piti olla luotettava ja sen tuli havaita sekä korjata mahdolliset virheet koko ajan.  Apollo -ohjelman aikaan Hamilton oli pienen lapsen äiti ja hänen tyttärensä Lauren oli usein hänen mukanaan töissä iltaisin ja viikonloppuisin. Hamilton kertoo, että Laurenilla oli tapana leikkiä astronauttia ja eräällä kerralla Hamiltonin tehdessä töitä simulaation parissa, Lauren paineli simulaattorin nappeja, jolloin hän käynnisti väärän ohjelman ”lennon” aikana. Tietokoneen pienuuden vuoksi tämä ohjelma pyyhki muistista koko navigointidatan. Hamilton havahtui ajatukseen, että tämähän voisi tapahtua oikeastikin ja hän ehdotti muutosta ohjelmistoon. MIT:n ja NASAn päällystö oli kuitenkin sitä mieltä, että tämä oli turhaa, koska astronautit olivat niin hyvin koulutettuja, että he eivät käynnistäisi väärää ohjelmaa. Kuitenkin Apollo 8 -lennolla tämä skenaario kävi toteen ja seuraukset olivat tuhoisat. Tämän jälkeen Hamilton pääsi korjaamaan ohjelman. Vuonna 1969 Apollo 11 laskeutuessa kuuhun Hamiltonin tiimin kirjoittama virheidentunnistusohjelma mahdollisti turvallisen laskeutumisen, koska se tunnistamisen lisäksi myös korjasi virheet.

Hamilton oli ensimmäisiä, joka otti käyttöön termin ”tietojenkäsittelytiede” (eng.software engineer) 1960-luvulla. Hän on saanut työstään useita palkintoja kuten Augusta Ada Lovelacen -palkinnon vuonna 1986 ja Presidential Medal of Freedomin vuonna 2016. Lisäksi Hamilton esiintyy myös vuonna 2017 julkaistussa Women of NASA -setissä.

Margaret Hamiltonista voikin sanoa, että hän on melkoinen ”badass”. Sen lisäksi, että hänen työnsä on ollut merkittävää tieteen kannalta, niin hän oli avaamassa tietä naisille NASAssa. 1960-luvulla naisia ei juurikaan ollut esimiesasemassa varsinkaan teknisillä aloilla. Lisäksi Hamilton oli täyspäiväisesti töissä käyvä äiti, jolla oli pieni lapsi usein mukana työpaikalla. Hän myös toimi perheensä elättäjänä miehensä opiskellessa. Eli todellakin ”Go Margaret!”

Kuva: Wikipedia